L’énergie solaire, thermique ou photovoltaïque, qu’est-ce que c’est ?

Publié le Jeudi 16 août 2018 - Les actualités du Solaire

Derrière les termes « énergie solaire » se cachent des réalités mutliples. En effet, on ne produit pas le même type d’énergie avec des panneaux solaires ou avec des panneaux photovoltaïques. Explications.

 

Les avantages des panneaux solaires

 

On entend beaucoup parler d’énergie solaire en ce moment. Il faut dire qu’elle a l’avantage de produire de l’énergie à partir d’une source inépuisable, de manière gratuite, et sans polluer. Toutefois, cette expression regroupe en fait plusieurs réalités. Il est notamment important de ne pas confondre énergie solaire thermique et photovoltaïque.

Qu’est-ce que l’énergie solaire thermique ?

Comme son nom l’indique, le solaire thermique utilise l’énergie solaire pour produire de la chaleur. Grâce à des panneaux solaires correctement orientés, il est en effet possible de chauffer un fluide qui, à son tour, permet de chauffer de l’eau sanitaire ou de produire du chauffage pour son logement.

On peut aussi utiliser l’énergie solaire thermique indirectement, notamment en produisant de la vapeur d’eau qui pourra faire fonctionner des alternateurs fournissant de l’électricité. Il ne faut toutefois pas confondre cette production « indirecte » d’électricité avec le fonctionnement d’une installation photovoltaïque.

L’énergie solaire thermique est connue depuis très longtemps puisque, dès l’Antiquité, des miroirs étaient utilisés pour concentrer les rayons du soleil en un point unique et allumer ainsi des feux.

Qu’est-ce que l’énergie solaire photovoltaïque ?

Une technologie plus poussée permet de transformer le rayonnement solaire non pas en chaleur, mais bien en électricité. Les panneaux solaires photovoltaïques sont conçus à cet effet : ils convertissent la lumière du soleil en courant électrique en utilisant l’effet photoélectrique.

Plusieurs techniques sont recouvertes par le terme « photovoltaïque ». Les modules photovoltaïques peuvent en effet être conçus de manière différente, avec des performances, durée de vie et coût qui peuvent varier. On différencie :

  • les modules solaires monocristallins, au coût plus élevé mais au rendement supérieur ;
  • les modules solaires polycristallins, au bon rendement et au prix accessible, qui ont également une longue durée de vie ;
  • les modules solaires amorphes, qui ont un rendement moindre mais une plus grande efficacité en cas de lumière réduite.

Les panneaux solaires photovoltaïques peuvent être placés chez des privés, sur des petites surfaces, mais ils peuvent aussi être concentrés en un endroit pour former de grandes centrales photovoltaïques, dont certaines produisent aujourd’hui plus de 200 MWc.

Si l’on parle beaucoup de photovoltaïque aujourd’hui, la production mondiale ne représente pourtant qu’1,8% de la production totale d’électricité. Les principaux producteurs sont la Chine, les Etats-Unis, le Japon et l’Allemagne.

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